В I тысячелетии до н.э. на территории страны обитали племена лигуров, этрусков, италиков, латинян, сабинян.

В 754 г. до н.э. был основан Рим, подчинивший себе всю территорию Италии (265 до н.э.), Сицилию, Корсику и Сардинию (264-241 до н.э.), Испанию (202 до н.э.), Балканский полуостров (168 до н.э.), Малую Азию и Сирию (158 до н.э.), Галлию (соврем. Франция, 58-51 до н.э.), Египет (30 до н.э.), Британию (43), Палестину и Иудею (начало I в.).

При императоре Адриане (117-138) римляне были вынуждены перейти от захватов к обороне своей огромной империи.

В 395 г. произошел раздел Римской империи на Западную и Восточную (Византия). В 410 г. варвары впервые взяли и разграбили Рим, а в 455 г. его разгромили вандалы. В 476 г. вождь германских племен Одоакр сверг последнего императора Западной Римской империи — Ромула Августула, и Рим перестал быть столицей мира.

В 488 г. вторгшиеся в Италию остготы основали свое королевство; в 554 г. господство над Италией принадлежало Византии. В 962 г. после похода германского короля Отгона I была образована «Священная Римская империя».

В XII в. норманны захватили Южную Италию; в 1714 г. территория Северной Италии перешла под власть Австрии. С 1796 по 1814 г. в Италии господствовала наполеоновская Франция. В 1860 г. отряд Дж. Гарибальди освободил Сицилию, и в 1861 г. образовалось единое итальянское королевство под скипетром короля Пьемонта Виктора-Эммануила II. В 1915 г. страна вступила в Первую мировую войну на стороне Антанты и по мирному договору 1919 г. получила Южный Тироль и Истрию. В 1922 г. Б. Муссолини стал премьер-министром (фактически диктатором Италии). Страна воевала во Второй мировой войне на стороне Германии. После высадки англо-американских войск на Сицилии (1943) Италия вышла из войны, подписав соглашение о перемирии; в страну вошли германские войска. В 1945 г. состоялась казнь Муссолини; завершилась война в Италии. В результате референдума 1947 г. Италия провозглашена республикой.